En muchos diseños, se suele aplicar la regla de dejar un espacio de 1mm por cada kV de aislamiento. Pero en realidad ¿cómo definimos el aislamiento?.

En la norma IEC 60601-1 se definen dos distancias de aislamiento: Clearance y Creepage. Me voy a permitir por esta vez emplear los términos en inglés. En el momento de escribir estas líneas no dispongo de la traducción formal al castellano (la que aparece en la norma).

Creepage, es la distancia más corta en el camino de dos partes conductoras, medida a lo largo de la superficie de aislamiento. Clearance, tiene una definición similar pero diferente. Se trata de la distancia más corta entre dos partes conductoras, medidas a través del aire.

Algunas normas aplicables a ciertos dispositivos, definen distancias mínimas para ambos valores.

Cuando se trabaja con tensiones (relativamente) bajas (por ejemplo, <3kV) estos conceptos tienden a ser casi la misma cosa. A medida que las tensiones aumentan, los caminos que "busca" la alta tensión (digamos, > 6kV) para propagarse obligan a definir con mayor precisión estas distancias.

Esto es particularmente cierto con equipos en los que se exigen elevados niveles de aislameinto, como lo son los no conectados a tierra o los equipos médicos.

La figura de este enlace presenta gráficamente la diferencia.

Si piensa que el FR4 de un circuito impreso es más aislante que el aire y que no hay que tenerlo en cuenta, recuerde que suele ir cubierto de una máscara de soldadura que, dependiendo del nivel de contaminación, puede ser mejor conductor que el aire. Así un valor de creepage igual a un clearance en un circuito impreso no garantiza el aislamiento. De ahí que muchos diseñadores eliminen una parte del circuito (creando un hueco vacío) impreso para aumentar la tensión de aislamiento entre zonas. 

Tras ver con mis propios ojos cómo se abrió un camino a través de un circuito impreso una tensión de 10kV a una distancia de creepage de 17mm, el respeto a estos conceptos aumentó de forma instantánea.