Cuando en un diseño nos encontramos con la necesidad de añadir un relé (por ejemplo, por precisarse un contacto libre de potencial) puede surgir un problema relacionado con el consumo. Por ejemplo, en un sistema alimentado con pilas el consumo del relé puede ser excesivo para la pila que se emplea. Incluso empleando un relé muy pequeño (si no se precisa una corriente elevada en el contacto) se puede agotar la energía de una pila en un tiempo corto.

La solución en este caso pasa por el uso de un relé bi-estable (latching). Este tipo de relé en lugar de abrir/cerrar un contacto en función de eliminar/aplicar tensión, cambia de estado al aplicar tensión en un modo específico dependiendo de la operación (apertura o cierre) durante un tiempo limitado. Transcurrido el tiempo, el relé ha cambiado de estado y se puede eliminar la tensión). Teniendo en cuenta que la tensión se aplica duarnte unos milisegundos, la energía empleada es muy baja (especialmente si los cambios de estado son escasos).

Un relé bi-estable se puede conseguir habitualmente en dos tecnologías:

  • De un solo bobinado
  • De dos bobinados

En el primer tipo, la selección de uno u otro estado se consigue cambiando el sentido en el que se aplica la tensión a la bobina. En el segundo tipo, aplicando la tensión a una u otra bobina se ejecuta una u otra operación (apertura o cierre). La selección de uno u otro modelo condiciona el diseño de la electrónica de control y dependerá de las ventajas que ofrezca en la aplicación final.

Una ventaja adicional de este tipo de relé es que puede emplearse en un sistema en el que la batería NO PUEDA entregar la corriente que precisa el relé. Supongamos una batería que solamente puede entregar 20mA sin caer su tensión de forma peligrosa y que se quiere mover un relé bi-estable que precisa 500mA durante 10 milisegundos para operarse. En este caso, basta con colocar un condensador intermedio que almacene la energía suficiente para disparar el relé, cargándolo poco a poco, con una corriente adecuada para la batería.

Una pregunta para pensar: ¿Qué limitación impone a un diseño este último sistema del condensador?