Cuando se debe alimentar un LED ¿se debe considerar su tensión de funcionamiento o su corriente de funcionamiento?.

Si observamnos cuidadosamnente la hoja de datos de un LED, veremos que uno de los parámetros es el denominado "DC forward current" (corriente continua directa) quer habitualmente aparece bajo el grupo "Absolute maximum ratings" (límites máximos absolutos).

Esto significa que por el LED no debe circular una corrinte superior a este valor para no dañarlo. Si buscamos la característica "DC forward voltage" (Tensión continua directa) encontraemos este parámetro y aparecerá un valor con un comentario "Condición de prueba: xxx mA". Se deduce que la corriente es el valor que se debe considerar al utilizar el LED en el diseño y la tesnsión es un "parámetro dependiente".

Pongamos un ejemplo para seguir adelante:  IF (DC Formward current) = 150mA, VF (Forward Voltage) = 2.5V (Typ) 3V (max). Estos datos se han obtenido de la hoja de datos estándar de un diodo LED de 5mm rojo de alta luminosidad.

¿Puedo alimentarlo directamente con tensión? Desde luego que sí, siempre que emplee la mínima. Si empleo la máxima (3V) y el diodo "desarrolla" la mínima (2,5V) con los mencionados150mA tendré una sobrecorriente al aplicar excesiva tensión para ese diodo en concreto y provocaré un envejecimiento prematuro (en el mejor caso).Por otra parte, si el diodo lo alimento a 2,5V pero es uno de los que desarrollan 3V a 150mA, consumirá menos de 150mA con lo que brillará menos. Aunque no me da un valor mínimo para VF, si se monta uno que tiene un valor de tensión menor al típico, incluso con una tensión de 2,5V sufrirá una sobrecorriente.

Así pues, si quiero que todos los diodos montados brillen de forma similar, y funcionen dentro del rango especificado por el fabricante debo aplicar una corriente constante.

La forma más habitual de aplicar corriente a un diodo es mediante una resistencia en serie que limite la corriente absorbiendo la diferencia de tensión. Este modo solamente es aplicable cuando la tensión es mayor que la máxima del diodo y solamente es eficaz cuando la tensión es "sensiblemente mayor" que la del diodo. La resistencia debe calcularse siempre para el peor caso.

Cuando se emplean LED de bajo consumo para señalización, este problema no se suele considerar en un diseño. Sin embargo, en LEDS de potencia esta consideración es muy importante. Si al adquirir una fuente de 48V para alimentar una barra de LEDS se pregunta porqué no emplear una fuente estándar de 48V la respuesta es la siguiente: La fuente estándar entrega 48V hasta su límite de corriente, mientras que la fuente de led entrega la corrente constante para la que se ha diseñado hasta su límite de tensión.

Por otra parte, la tensión VF no solo depende de "cómo haya ido la producción". Esta tensión varía con la temperatura ambiente y el parámetro que se da en la hoja de datos indica...¡a 25ºC!. Es necesario referirse a las tablas y aún así no siempre se dispone de toda la información necesaria. Aplicar un margen de seguridad es siempre conveniente.

Si considera estos aspectos en su próximo diseño podrá decir... ¡Larga vida al LED!